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Pyrenäen, Frankreich: Col du Portet, der Riese der le Tour

Härter als Alpe d’Huez, höher als der Tourmalet und atemberaubender als beide zusammen – der Anstieg zum Col du Portet ist nur ein Neuling in der Folklore der Tour de France, aber vor zwei Jahren half dieser zermürbende Anstieg, eine historische Ausgabe des größten Radrennens zu prägen

Dies ist kein Teil des Anstiegs. Er hat keinen Namen”, erklärt Jean-Philippe, unser Guide für diese kurze, aber mächtige Fahrt von Saint-Lary-Soulan aus, Zoë und mir. Die Straße von unserem Hotel in der Stadt zum Fuß des Col du Portet würde in anderen Teilen der Welt (wie zu Hause in Sydney) eine Art Rangordnung verlangen. Wenigstens einen Namen. Eine kleine Bestätigung, dass dieses Klettern hart sein soll. Aber hier, im pyrenäischen Herzen der Tour de France, schenkt der neue Riese der Tour seinen Herausforderern nichts als gleichmäßige 9% Steigung – bis sie sich bewährt haben.

Unser letztes Duell heute ist der Col du Portet. ‘Ein Riese – ein Tourmalet und noch mehr’, prahlte Tour-de-France-Renndirektor Christian Prudhomme damals, als er den Höhepunkt des Rennens 2018 präsentierte. So ist es nicht verwunderlich, dass wir nach fast einer Stunde Kletterei erst jetzt zum eigentlichen Start kommen. Es ist hier, an der Kreuzung in Soulan, wo Nairo Quintana seinen Sieg auf der 17. Etappe mit weniger als acht Kilometern verbleibender Strecke einfuhr. Als der Kolumbianer losfuhr, konnte niemand mehr folgen. Der Anstieg beendete die Hoffnungen auf die Gesamtwertung von Romain Bardet und dem damaligen Titelverteidiger Chris Froome. Ich bin nicht überrascht. Die Vorspeise, die keinen richtigen Namen kennt, würde ausreichen, um alle außer den besten Kletterern der Welt zu knacken. Ich bin weit davon entfernt, einer von ihnen zu sein.

Ich tue mein Bestes, um die Erinnerungen daran, wie ich die Favoriten auf der kurzen, aber zermürbenden TDF-Etappe zerbrechen sah, in den Hintergrund zu drängen. Philosophisch in der Niederlage nach der Etappe, treiben mich die Worte von Bardets Ag2r-Teammanager weiter in Richtung Ziel. ‘Es ist einfacher, aus einem Rouleur einen guten Kletterer zu machen, als aus einem Kletterer einen guten Rouleur. Das ist die Realität.’

Diese Weisheit von Vincent Lavenu motiviert mich zusätzlich, als wir den letzten Abschnitt mit Haarnadelkurven in Angriff nehmen. Geraint Thomas hat bereits bewiesen, dass es möglich ist, also wird mich dieser Anstieg trotz meiner sterblichen Physiologie und meines unspektakulären natürlichen Talents nicht brechen. Wahrscheinlich.

Die Hors’doeuvres, die keinen wirklichen Namen kennen, würden ausreichen, um alle außer den besten Kletterern der Welt zu knacken; ich bin weit davon entfernt, einer von ihnen zu sein.

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Geschichtsunterricht
Unter anderen Umständen könnte eine Einführung in den Radsport in den französischen Pyrenäen, ohne einen echten Klassiker in Angriff zu nehmen, als eine Beleidigung angesehen werden. Die Giganten der Tour haben jahrelang unsere Bildschirme gefüllt und unsere Radsportträume infiltriert, die epischen Schlachten der späten 90er und frühen 2000er sind die, an die ich mich am meisten erinnere. Lance’s Siege auf Sestriere, Hautacam oder der legendären l’Alpe; Joseba Beloki’s berühmter Sturz auf dem Weg nach Gap; und so ziemlich jede von Laurent Jalabert’s mythischen Bergfluchten, obwohl er das Grüne Trikot zweimal gewann. Peter Sagan ist ein kategorisches “Phänomen”, wie ihn die Medien gerne nennen, aber selbst der dreifache Weltmeister konnte Jalaberts wilde Pyrenäenfluchten nicht erreichen. Hier besiegeln die brutal steilen Hänge und sauerstoffarmen Gipfel das Schicksal der Nicht-Bergsteiger, die im Grupetto verbringen.

Wir sehen eine Seite der Gegend, die die Profis nie zu sehen bekommen – jedenfalls nicht mit einer angehängten Nummer

Heute sind wir allerdings nicht hier, um die Etappe der Tour nachzuspielen – jedenfalls nicht ganz. Stattdessen zeigt uns Jean-Philippe von VeloTopo cycling tours eine Seite der Gegend, die die Profis nie zu sehen bekommen. Zumindest nicht mit einer angehängten Startnummer.

Zunächst geht es in die Seenregion und auf die höchste befestigte Straße zum Lac de Cap-de-Long, der 2.160 Meter über dem Meeresspiegel liegt. Seine östlich gelegenen Kumpels, der Lac d’Orédon und der Lac d’Aumar, liegen etwas höher.

Obwohl dieses Gebiet mehr als würdig für eine Tour ist, ist es unwahrscheinlich, dass wir es sehen werden. Aufgrund seiner Lage in einem Nationalpark – ganz zu schweigen davon, dass es einfach nicht genug Platz für die Größe des Rennens gibt – bleibt es nur für die Amateure. Später am Tag, mit etwas Reserve, werden wir unsere beste Wiedergabe des letzten Anstiegs der Tour-Etappe 2018 machen, der auf dem Col du Portet endete. Ich hoffe nur, dass meine Beine nicht den Strohhalm von Chris Froome gezogen haben.

Aufatmen
Der Frühstücksraum wird für mindestens ein paar Stunden keine andere Seele sehen, aber mit nur 30 Minuten, um vier Tassen Kaffee, drei Croissants – natürlich mit lokalem Käse gefüllt – und eine Schüssel Müsli zu inhalieren, verlassen wir das Mercure Sensoria de Saint-Lary-Soulan mit der Zuversicht, dass wir dem Tag bereits unseren Stempel aufgedrückt haben.

Als Jean-Philippe (JP) und Yumi Soulé von VeloTopo uns in der Lobby treffen, ist das französisch-japanische Duo frisch” von ihrem monumentalen Doppelsieg beim 7.400 km langen Rennen von Nordkap nach Tarifa und scheint trotz einiger nachwirkender Beschwerden von ihrem epischen Sieg immer noch auf den Beinen zu sein. Ich hatte eine Woche vor der Ankunft begonnen, Jean-Philippe auf Strava zu folgen und hätte die App fast neu gestartet, als sie seine 84-Stunden-Radwoche anzeigte. Leidenschaftlich ist eine Untertreibung, wenn man mit diesen beiden über Radfahren spricht.

Dies ist nicht die übliche Kaffeefahrt, aber das Versprechen von Oranginas auf über 2.000 Metern scheint Grund genug zu sein, sich in den Himmel zu begeben

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Die Straße nach Portet liegt gleich links von uns und wäre nur ein paar Kilometer weiter zu erreichen, aber wir biegen rechts vom Hotelparkplatz ab und beginnen den stetigen Aufstieg in Richtung Seengebiet. Wir kommen wieder zurück.

Die Steigung im Vallée d’Aure ist am Morgen ein kleiner Schock. Mein Computer zeigt zwischen 3 und 5 % an, und es herrscht ein Gegenwind, der sich so früh am Tag seltsam anfühlt. Laut Routenprofil sind es noch 10 km bis zur Abzweigung zum Lac de Cap-de-Long, wo oben ein Café auf uns wartet.

Verstehen Sie das nicht falsch – dies ist keine gewöhnliche Kaffeefahrt, aber das Versprechen von Oranginas auf über 2.000 Metern scheint Grund genug zu sein, die nächsten zwei Stunden in den Himmel zu fahren. Der Gegenwind ist furchtbar hartnäckig, während wir dem Fluss Neste folgen – den wir auf dem Weg zu unserem ersten Kontrollpunkt bei Fabian ein paar Mal überqueren werden. Das ist thermischer Gebirgswind”, erklärt JP, was für jemanden, der sich nach den gefühlten Werten der Wetter-App anzieht, bedeutet: morgens Gegenwind talaufwärts, nachmittags Gegenwind talabwärts. Ich hätte nicht fragen sollen.

Als wir die Abzweigung zur Route des Lacs erreichen, haben wir ein Zehntel unserer Tageshöhe abgehakt. Die Straße schrumpft augenblicklich auf halbe Breite. Steinmauern säumen den oberen Teil des Berges, während das Rauschen des Flusses unsere Ohren erfüllt. Hohe Talbäume und Gestrüpp säumen die üppigen Ufer, während wir uns durch den umliegenden Berghang schneiden. Die Steigung bleibt ziemlich konstant und trotz der früheren Beschwerden fühlt sich das ständige Bedürfnis, ein wenig mehr zu schieben als normal, ein wenig natürlicher an.

Die Straße verlagert sich langsam in Richtung Westen mit Hilfe der ersten von bald vielen Serpentinen, und nach nur 19 km habe ich aufgehört zu zählen, wie viele es waren. Die letzten atemberaubenden Lacets des Edelweiss überwinden in gefühlt kurzer Zeit über 50 Höhenmeter. Obwohl wir die mickrigen Höhen des Mount Hotham in Victoria hinter uns gelassen haben und noch einige Kilometer vor uns liegen, wird der Blick nach unten der Höhe, die wir erklommen haben, nicht gerecht.

Hinter der nächsten Kurve kommt alles ins Blickfeld. Ein Schild weist auf das Café hin, und geradeaus sehen wir die riesige Staumauer des künstlich angelegten Lac de Cap-de-Long. Oranginas wartet nur ein paar Kilometer weiter den Berg hinauf, aber da sich das Tal wirklich öffnet und die leuchtenden Farben des d’Orédon etwa 100 Meter weiter unten zu unserer Rechten zu sehen sind, werden wir diese Getränke brauchen.

Der letzte Vorstoß zu unserem ersten Gipfel des Tages dauert länger als erwartet, und obwohl wir unterwegs mit ein wenig Ziegenverkehr zu kämpfen haben, sollte ich wohl dankbar sein, dass wir seit fast zwei Stunden keine Ampel mehr gesehen haben. Zu Hause hat man nicht oft die Gelegenheit, so ununterbrochen zu fahren. Es ist, als hätte ein Kleinkind das letzte Stück Straße bis zum Stausee entworfen, so kurvenreich ist es. Nach einem letzten Abschnitt mit vielen Serpentinen erreichen wir den Gipfel. Wow! JP strahlt vor Freude, als wir unsere Räder an seinem gesponserten Fahrradständer im Café Le Garlitz abstellen. Nach nur 24 Kilometern bergauf nehmen wir Platz und bewundern die Aussicht vom Essbereich im Freien. Wir brauchen ein oder zwei Minuten, bevor wir wieder hinunterfahren.

Amuse-bouche
Es sind angenehme 20 Grad in der Sonne, aber die Luft, die von den umliegenden Gipfeln kommt, ist kühl genug, um eine Weste für den Abstieg zu rechtfertigen, auch wenn es nur ein paar Kilometer zurück zu der Stelle sind, wo wir das Café-Schild zum ersten Mal gesehen haben.

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Die Abfahrt vom Cap-de-Long ist, um es vorsichtig auszudrücken, sehr anspruchsvoll. Die Kombination aus schmalem und holprigem Asphalt und 7 % durchschnittlicher Steigung fordert unsere Aufmerksamkeit. Die australischen Leitplanken sollen zwar Autos davon abhalten, von den Klippen zu stürzen, aber es ist auch ein Trost zu wissen, dass sie einen zumindest verlangsamen. Hier oben sind es nur ein paar Betonblöcke, die uns vom Abgrund trennen – aber zum Glück helfen ein paar enge Serpentinen, die Geschwindigkeit im Zaum zu halten.

Hier oben sind ein paar Betonblöcke alles, was uns von der Tiefe trennt – aber zum Glück helfen ein paar enge Serpentinen, unsere Geschwindigkeit zu kontrollieren.

Ich bin nicht der größte Fan von Out-and-Back-Routen, aber der Blick hinunter nach d’Orédon bietet eine ganz andere Perspektive als der, den wir auf dem Weg nach oben erlebt haben. Ehe wir uns versehen, kommt die scharfe Linkskurve, und Zoë, fasziniert von der 360-Grad-Aussicht, verpasst sie fast. Wir machen die Kurve und stürzen wieder hinunter, überqueren einen kleinen Damm, bevor die Straße auf 9 % ansteigt… für die nächsten 20 Minuten.

Ich gebe zu, dass ich mich angesichts der zusätzlichen Steigung frage, ob wir wirklich die Paarung d’Aumar und d’Aubert besuchen müssen, aber da die Sonne jetzt hoch am Himmel steht und unser einziger Termin um 19:30 Uhr für das Abendessen in La Grange ansteht, hat mein Argument wenig Bestand. Das ist noch nicht einmal der höchste Punkt der Seenregion”, sagt Zoë in einer Art “Wenn es sein muss, gehe ich auch alleine”. Nach 20 Minuten Kletterei werden wir mit flacherem Terrain verwöhnt, als wir entlang von d’Aumar und d’Aubert fahren und weitere 50 Höhenmeter über Cap-de-Long überwinden. Ich denke, das macht es lohnenswert.

Man kann von hier aus zum Col du Portet hinüber wandern, aber nicht mit dem Mountainbike oder CX-Bike”, erklärt JP. Denken Sie daran, es ist ein Nationalpark, also kommen Sie eines Tages wieder und ich kann Sie hinüberbringen. Es sind nur etwa 10 km und wir können es in weniger Zeit schaffen, als es dauern würde, von hier abzusteigen und mit dem Rad den Portet hinaufzufahren. Dann erzählt er uns von der Zeit, als er in einem verrückten Schneesturm hoch über dem Pont d’Espagne im nahe gelegenen Tal feststeckte – aber den Rest der Geschichte werden Sie in einer zukünftigen Ausgabe des Magazins nachlesen müssen.

So oder so, es klingt so, als wären JP und Yumi für so etwas geboren worden, und ich fange an, mich zu fragen, ob das NorthCape nach Tarifa ein geeigneter Trip für Zoë und mich wäre – bevor ich mir einen Schlag auf die rechte Wange gebe. JP und Yumi sind kein normales Paar. Lassen Sie sich nicht von ihrer entspannten Einstellung zum Leben täuschen; sie haben ein Maß an Stoizismus, das sich die meisten von uns nie wirklich vorstellen können.

Zurück nach d’Orédon, den kurzen Anstieg hinauf und dann sind es fast 25 km brillante Abfahrt zu unserem Hotel in Saint-Lary-Soulan. Nach einer kurzen Verschnaufpause an der D929-Kreuzung reiße ich vier Cemoi-Gelees mit Mangogeschmack auf, und mit fast 40 Gramm purem Zucker in den Adern denke ich schon an die morgige Wanderung. Ich bin zum ersten Mal in den Pyrenäen, und da ich eher ein Abfahrtsspezialist bin, dachte ich, dass dies meine beste Zeit sein würde. Falsch gedacht. Genau wie die ersten paar Pedalstriche vom Cap-de-Long hinunter, erfordern die nächsten 15 km absolute Konzentration. Vollgepumpt mit Gelee bin ich bereit.

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Die Steigung fühlt sich furchtbar uneben an, und ich bin dankbar für die Entscheidung, alle Räder mit Felgenbremsen aus meinem Fuhrpark zu entfernen

Die Steigung auf dem Weg nach unten fühlt sich furchtbar unebener an als auf dem Weg nach oben, und ich bin #dankbar für die Entscheidung, alle Felgenbremsen aus meinem Fuhrpark zu entfernen. Sicher durch die Kurven der Lacets des Écureuils (Eichhörnchen-Haarnadel), beginnt die Straße, sich zu begradigen. Sie ist zwar einfacher zu befahren, aber es gibt viele blinde Kurven, die uns auf Trab halten, und nachdem ich die Geschichten von viel zu vielen Fahrradjournalisten gehört habe, die während ihrer Arbeit gestürzt sind, tue ich mein Bestes, um die Gummiseite oben zu halten.

Hafen der Wahl
In dieser Phase der Fahrt, zurück in der Stadt mit satten 60 km in den Beinen, wäre es ein Leichtes, in der wärmenden Spätsommersonne zu parken und den Nachmittag einfach ausklingen zu lassen. JP tut sein Bestes, um uns zu einem langen Baguette und einem lokalen Bier zu überreden, aber ich bestehe darauf, dass wir es bei den normalen Dingen belassen, und entscheide mich für ein paar weniger gute Donuts und schwarzen Kaffee. Nächstes Mal vertrauen Sie dem Einheimischen.

Nichtsdestotrotz erfüllt die Bar du Téléphérique ihren Zweck, und mit einem Bauch voller Dinge, die einen Radfahrer am Laufen halten, fahren wir an unserem Hotel vorbei und biegen links auf die D123 ab. Meine Pyrenäenträume verschieben sich in Richtung Alpträume, als wir nach rechts in Richtung Soulan abbiegen und die Straße sofort auf über 10% kippt. Es ist wie eine WTF-Kurve bei Falls. Ich mache keine Witze.

Im krassen Gegensatz zu den Seen ist die Straße nach Portet breit und glatt, da sie in den kühleren Monaten ein Winterspielplatz ist. Wenn Ihnen der Beginn dieses Anstiegs bekannt vorkommt, liegt das daran, dass die Tour hier schon 10 Mal vorbeigefahren ist. Bevor Portet nach etwa 8 km in Espiaude rechts abbog, fuhr die Tour weiter in Richtung des benachbarten Pla d’Adet. Im Jahr 2014 zwinkerte Rafal Majka den Fernsehkameras – und uns zu Hause – frech zu, als er im gepunkteten Trikot zum Sieg fuhr. Während wir uns den Anstieg ohne richtigen Namen hinaufquälen, sind die einzigen Zwinkernden die, die uns den Schweiß aus den Augen treiben sollen. Gerade jetzt, wo die Steigung zwischen ein- und zweistellig schwankt, sieht die Route des Lacs wie ein Spaziergang aus.

Inklusive der Zeit, die wir während des Frühstücks in unseren Gämsen verbracht haben, betreten wir die mythische siebte Stunde des Fahrens. Auf einer großen (langen) Fahrt zählt alles, was Sie bis zu diesem Zeitpunkt getan haben. Flüssigkeitszufuhr, Ernährung, Energie sparen, wenn es darauf ankommt – hier werden Tour-Etappen gewonnen und verloren. Aber für uns, während die Sonne auf die exponierten Straßen oberhalb von Soulan herunterbrennt, wird der Sieg einfach daran gemessen, dass wir den Gipfel erreichen, bevor die Kräfte schwinden.

Schließlich, nach einem langen Tag im Sattel, zeigen JP und Yumi, dass sie vielleicht doch eine kleine Auszeit vom Rad brauchen, und überlassen uns beiden den letzten autofreien Abschnitt des Portet allein. Wir hatten den ganzen Tag den VeloTopo-Van als Unterstützung, aber im Sommer muss man früh aufstehen, wenn man den Gipfel per Auto erreichen will. Vom 12. Juli bis 25. August (zumindest in diesem Jahr) ist der 10 km lange Schlussanstieg zwischen 10 und 16 Uhr für Radfahrer reserviert. Das ist auch gut so – die Straße ist kaum breit genug, dass Radfahrer einander überholen können, und obwohl sie genauso steil ist wie die vorherigen 8 km, fühlt es sich etwas leichter an, wenn man weiß, dass man dem Ende ein Stück näher ist.

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Wären da nicht die Kuh- und Schafsglocken, wäre es fast flüsterleise

Abgesehen von der Steigung gibt es mehr als genug Augenschmaus, um unsere Gedanken davon abzuhalten, die 19 Kurven zu zählen. Wären da nicht die Kuh- und Schafsglocken und das “Whooska” von zwei anderen Fahrern, die herunterkommen, wäre es fast flüsterleise. Die Straße nach Portet ist im Vergleich zu den früheren Anstiegen ein Klacks, und mit jeder bezwungenen Serpentine wird die Aussicht auf die andere Talseite besser. Man kann verstehen, warum dies ein beliebter Ort in den Wintermonaten ist, denn die besten Szenen sind die, die nach unten gerichtet sind. Glücklicherweise ist das Wetter heute absolut brillant, und wir können das Skigebiet Pla d’Adet, das fast zum Greifen nah erscheint, problemlos sehen. Besser noch, wir beide haben uns darauf geeinigt, in aller Ruhe bis zum Gipfel zu fahren.

Die letzten Kilometer vergehen wie im Flug, und mit jedem weiteren wird das Geheimnis gelüftet, was uns als nächstes erwartet. Ooh, das wird einfach werden. Es sind nur 6,7 % Durchschnitt”, ruft Zoë nach den konstanteren 9 % weiter unten aus. Wir fahren durch den dunkelsten Tunnel der Welt, der zum Glück sehr kurz ist, und der Gipfel ist in Sicht.

Nach der letzten Linkskurve haben wir den höchsten Punkt erreicht, den le Tour in den französischen Pyrenäen besucht hat. Von hier aus ist es ein ähnliches Szenario wie am Cap-de-Long – ein paar Cemoi-Gelees, um die Konzentration auf dem Weg nach unten zu steigern, und ich kann fast das lokale La Nestoise-Bier schmecken, das JP für uns im Van auf Eis hat.

Zurück in Saint-Lary-Soulan und tief in der Erholungs-Trinkstation beginne ich mich zu fragen, ob all diese Giganten der Tour den Hype wert sind. Die Erinnerungen daran, wie sich einige der Besten des Sports den Tourmalet, Aspen oder Peyresourde hinaufgekämpft haben, sind es, die mich in die Pyrenäen gezogen haben, aber das breite Lächeln von JP und Yumi zu sehen, während wir zurück zum Hotel rasen, ist es, was mich immer wieder zurückkommen lässt.

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