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Japan: Die Farben von Akita

Ein Radfahrer reist im Herbst in das farbenfrohe Akita, um den abgelegenen Teil Japans und eine Region zu erkunden, die sich dem Radtourismus öffnet.

Zwei meiner Lieblingsdinge sind der Herbst und Japan, und beides auf einer kürzlichen Reise in die Präfektur Akita zu kombinieren, bedeutete für mich ein kleines Stück vom Himmel.

Ich war schon viele Male in Japan (dies ist meine sechste Reise) und habe die Kultur, das Essen, die Menschen und den Lebensstil sehr liebgewonnen. Allerdings waren meine Besuche überwiegend in den großen Städten, wie Tokio und Osaka. Ich hatte die ländlicheren und abgelegeneren Gegenden nicht erkundet, um zu sehen, wie das Leben abseits der manischen, sinnesintensiven Welten dieser Großstädte ist.

Was ich nach ein paar Tagen Radfahren in Akita vorfand, war ein anderes Japan als das, was ich zuvor erlebt hatte: ein erstaunlich atemberaubendes und noch schöneres Japan, ein abgelegenes und ruhiges Japan, ein langsameres Japan, ein hart arbeitendes/arbeitendes, landwirtschaftliches Japan. Und, was noch wichtiger ist, ein anderes Japan – ein Japan, das man wirklich nur vom Sattel eines Fahrrads aus schätzen lernt.

Ländliches Akita
Die Präfektur Akita liegt im Nordwesten der japanischen Hauptinsel Honshu. Die Region ist eine Mischung aus atemberaubenden Gebirgszügen (das Ōu-Gebirge grenzt im Osten an und das Dewa-Gebirge verläuft parallel durch das Zentrum) und flacher Landwirtschaft, die die Täler dazwischen füllt (die in Akita für die Reis- und Sake-Produktion bekannt sind).

Später erfuhr ich, dass die Förderung des Tourismus in der Region (einschließlich des Radfahrens) Teil eines größeren Plans zur Unterstützung der lokalen Wirtschaft ist. Diese eher abgelegene und ländliche Region geht wirtschaftlich zurück, da die jüngeren Generationen ihre Bauerngemeinden verlassen, um in den größeren Städten bessere Möglichkeiten zu finden – eine Geschichte, die sich in Tausenden ähnlicher Gemeinden auf der ganzen Welt wiederfindet. Ich erfuhr auch, dass die Region eine reiche und stolze Geschichte hat (mit starken Verbindungen zu den alten Samurai), die die Einheimischen weiterhin ehren und respektieren. Während sich die großen Städte anpassen und verändern, und manchmal die Kulturen verwässern, ist Akita reich geblieben, und ich wage es zu sagen, ein bisschen weniger verändert.

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Ich hatte ein Japan gefunden, das man wirklich nur vom Sattel eines Fahrrads aus schätzen kann.

Ich wurde nach Akita eingeladen, um einen Vorgeschmack auf das zu bekommen, was die Region einem Radfahrer zu bieten hat. Der Radtourismus ist neu in der Region und ich sollte einen ersten Einblick in die Region bekommen, während man noch dabei ist, alle notwendigen Elemente zu planen und einzurichten. Eine Art rohes Abenteuer und eine Chance, kleine Kostproben von dem zu nehmen, was angeboten wird.

Aber zuerst musste ich dorthin kommen – und in Japan ist das eine der besten Erfahrungen, die man je machen kann.

Sie sehen böse aus – sogar furchteinflößend – und sie röhren durch ganz Japan. Es ist der Shinkansen, der schnellste, sanfteste und effizienteste Hochgeschwindigkeitszug der Welt, und wahrscheinlich der lustigste Teil der Reise von Australien zum Bahnhof Kakunodate in Akita. Allerdings ist es nicht ganz einfach, mit einem Fahrrad (in diesem Fall mit vier Fahrrädern, denn inzwischen habe ich mich mit meinen anderen Mitfahrern aus Australien getroffen) auf den Tōhoku (Nord) Shinkansen aufzuspringen, aber ein geschicktes Tetris-Spiel und einige wertvolle Interpretationen unserer Gastgeber haben den Tag gerettet.

Denn “offiziell” darf man nur kleinere oder faltbare Fahrräder in den Shinkansen mitnehmen, und die Kombination von vier großen Fahrradtaschen mit wenig bis gar keinem Platz, um sie zu verstauen, machte das Leben ein wenig interessanter. Allein zu reisen wäre einfacher und unsere Gastgeber haben bereits eine offiziellere Form des Transports (per Auto/Van) für Ihr geliebtes Ross eingeplant.

Aber leider ist das alles vergessen, wenn man mit bis zu 320 km/h unterwegs ist.

All die Farben (und der Schlamm)
“Die Farben brennen mir in den Augen”, ist ein Gedanke, der mir durch den Kopf schießt, als wir eine nasse Schotterstraße hinauf zu dem entfernten See fahren, den wir auf Google Maps gefunden haben. Die Intensität des Herbstlaubs in den Bergen ist zu viel für mich und etwas, das ich noch nie irgendwo auf der Welt erlebt habe.

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Meine australischen Mitreisenden und ich waren etwas früher in unserem Hotel in der Stadt Kakunodate angekommen, und da wir vor dem Einchecken noch etwas Zeit totschlagen mussten, beschlossen wir, uns auf den Weg zu machen und die Gegend zu erkunden. Es wird eine schnelle Fahrt, um etwas Blut in unsere Beine zu bekommen nach der langen Reise ohne Führer, ohne unsere lokalen Gastgeber und ohne wirklichen Orientierungssinn.

Tiffany Cromwell von Canyon/Sram beweist, dass sie Karten lesen kann und keine Angst hat, die ausgetretenen Pfade zu verlassen, während sie uns in die Berge führt. Nach einigen falschen Abzweigungen und Sackgassen stolpern wir über die Dakigaeri-Schlucht. Sie ist ein beliebtes Ziel für die einheimischen Touristen und als “National Place of Scenic Beauty” ausgewiesen.

Ich fahre vorsichtig über die nasse und glitschige hölzerne Fußgänger-Hängebrücke namens “Kami no Iwahashi”, die einen fast unechten, blau rauschenden Fluss unter sich überspannt. Die Farben von Akita sind in den Wochen vor dem ersten Schneefall eine der Hauptattraktionen der Region.

Tiffany vergräbt ihren Kopf wieder in ihrem Telefon und findet einen blauen Punkt, einen kleinen See in den Bergen, der nicht allzu weit entfernt ist. Das Beste an der Erkundung des Unbekannten ist genau das: das Unbekannte. Wir machen uns auf den Weg ins Unbekannte, zu diesem kleinen blauen Punkt.

Doch schon bald wird die Straße zu Dreck, dann zu Schlamm, dann zu Wasser und Schlamm. Ich bin umgeben von einem absoluten Farbenmeer, buchstäblich in der Mitte von Nirgendwo, und ich könnte nicht glücklicher sein. Als Fotograf sind es Szenen wie diese, von denen wir träumen. Ich muss meine FOMAP (Fear of Missing a Photo) und die Tatsache, dass ich alle fünf Sekunden anhalte, um ein Foto zu machen, mit dem immer näher rückenden Tagesende und dem schlechten Wetter in Einklang bringen.

Etwa 40-50 km später kommen wir wieder in unserem Hotel an – schmutzig, schlammig, nass und bereit zum Aufwärmen. Hier kommt der Onsen ins Spiel.

Nach ein paar falschen Abzweigungen und Sackgassen stolpern wir über die Dakigaeri-Schlucht. Sie ist ein beliebtes Ausflugsziel für die einheimischen Touristen und als “National Place of Scenic Beauty” ausgewiesen.

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Eine Fahrt um den tiefsten See Japans
Am nächsten Tag ist es an der Zeit, den Rest unserer Gruppe aus Taiwan zu treffen und die Region mit unseren offiziellen Gastgebern und Führern von Northtime Bikeway (northtime-bikeway.com) genauer zu erkunden. Das Wetter ist nicht gerade freundlich, aber das ist zu erwarten, denn die Kälte und Nässe machen die Naturwunder der Region so – nun ja, wunderbar. Als wir auf unsere Räder steigen, um um den Tazawa-See zu fahren, schaue ich zu Matt de Neff von CyclingTips und theclimbingcyclist.com hinüber, der vor Vorfreude zittert. Oder vielleicht vor der Kälte. Ich bin mir nicht sicher.

Mit 425 Metern ist der Tazawa-See der tiefste See Japans und steht sogar auf Platz 17 der Weltrangliste. Tazawa hat eine erstaunlich schöne und glatte Straße, die ihn auf einer Länge von etwa 20 km umrundet. Ich ertappe mich dabei, wie ich mich mehr in der Aussicht verliere, als mich auf die Fahrt zu konzentrieren, und da unsere Guides ein ziemlich gesundes Tempo vorgeben, habe ich Mühe, genug Vorsprung zu haben, um die Szene, das Fahren und den See in einem Foto festzuhalten.

Wir machen einen kurzen Halt am Ukiki-Schrein mit seinem atemberaubenden Blick auf den See und die umliegenden Berge, und ich kann mir jetzt die Zeit nehmen, alles zu erleben und festzuhalten. In der Ferne sehe ich Schnee auf die hohen Berge fallen. Da ich weiß, dass wir noch Berge zu besteigen haben, bin ich aufgeregt. Ich liebe den Schnee und die Kälte.

Wieder verlassen wir den See und machen uns auf den Weg zurück zu unserem Hotel. Unsere Guides legen ein flottes Tempo vor und als wir vom See weg in Richtung der flachen Reis- und Ackerfelder absteigen, merke ich, dass das Absteigen vielleicht nicht ihre Stärke ist. Ich entspanne mich ein wenig, setze mich von der Meute ab und nehme alles auf, während ich mich kneife. Radfahren, auf sicheren Straßen, mit sicheren Fahrern, an einem so schönen Ort ist wirklich der Stoff, aus dem die Träume eines Radfahrers sind.

Jetzt auf der Ebene und sicher vor jeglichen fahrerbedingten Sicherheitsproblemen übernehme ich die Führung und weiche etwas von der Strecke ab, um meinen Mitausländern eine andere Seite Japans zu zeigen: den Convenience Store. Wenn Sie jemals “hungrig”, durstig, geknickt, erschöpft oder hungrig sind, sind Sie nie zu weit von den Tausenden und Abertausenden von Convenience Stores entfernt, die Sie mit der besten Mischung aus japanischen und westlichen Lebensmitteln versorgen können, die Sie jemals finden werden. Meine Empfehlungen sind die weichen, cremigen Eiersandwiches und die Onigiri – japanische Reisbällchen (obwohl sie in den Convenience Stores in der Regel eine dreieckige Form haben).

Ich ertappe mich dabei, wie ich mich mehr in der Aussicht verliere, als mich auf die Fahrt zu konzentrieren, und da unsere Guides ein ziemlich gesundes Tempo vorgeben, habe ich Mühe, genug Vorsprung zu haben, um die Szene, das Fahren und den See in einem Foto festzuhalten.

An diesem Abend erlebe ich eine richtige Mahlzeit (und Sake) von einer weniger-als-bequemen Sorte. Vor mir sitzt ein erstaunlich gutes Abendessen. Traditionell glauben die Japaner, dass das Essen so zubereitet und präsentiert werden sollte, dass es alle fünf Sinne anspricht, mit verschiedenen Geschmacksrichtungen, verschiedenen Zubereitungen und verschiedenen Farben. Serviert mit ein wenig lokalem Sake, ist es eine Kombination, die die sensorische Erfahrung des Unterwegsseins und der Erkundung der Felder und umliegenden Hügel fortsetzt.

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Dem Schnee entgegen
Am nächsten Morgen beginnt es in den Hügeln, die uns umgeben, zu schneien. Als ich den letzten Tag auf dem Rad beginne, freue ich mich darauf, auf Schnee zu stoßen. Heute war Ryan Miu (bgradecyclist.com) an der Reihe, die Kälte zu spüren, und wenn ich ihm zittere, wird mir sogar warm. Nasse Straßen, um die null Grad, und nichts als ein Anstieg vor uns.

Die Farben von Akita bedeuten offensichtlich zwei Dinge – es ist Herbst, und der Winter ist nicht mehr weit entfernt. Der Winter in Akita ist ein sehr weißer, und als ich zum Onamedake Peak hinaufschaue, kann ich das weiße, flauschige Zeug vom Himmel fallen sehen. Es sind nur noch ein paar Wochen, bis die Berggipfel und Talböden ganz weiß sind. Doch bis dahin sorgen die weißen Mützen im Kontrast zum farbenfrohen Vordergrund für ein weiteres visuelles Erlebnis.

Wieder einmal ist unser Guide dran. Bevor ich die Chance habe, mich aufzuwärmen, atme ich schwer und meine Beine brennen. Matt, Tiffany, Ryan und ich nehmen uns alle ein wenig Zeit, um uns aufzuwärmen, bevor wir unser Tempo erhöhen, aber unser Guide vor uns drückt weiter aufs Tempo und wir beginnen, uns auseinander zu ziehen. Auf halber Höhe des Anstiegs sammeln wir uns wieder. Unser Gastgeber muss etwas gespürt haben, denn er beginnt, uns ein wenig zu schonen.

Am nächsten Morgen beginnt es in den Hügeln um uns herum zu schneien. Als ich den letzten Tag auf dem Rad beginne, freue ich mich darauf, auf Schnee zu stoßen.

Leider halten wir nach etwa 10 Kilometern (aber nicht am Gipfel) an, da unsere Gastgeber andere Orte haben, die sie uns zeigen wollen, und die Japaner sind bekannt dafür, einen engen Zeitplan einzuhalten. Ich fühle mich ein wenig betrogen, da ich den fallenden Schnee erreichen möchte, der nur ein paar hundert Höhenmeter entfernt zu sein scheint, aber was hoch kommt, muss auch wieder runterkommen, und so rasen wir den Berg hinunter, auf nassen, kalten Straßen und so.

Ungefähr auf halber Strecke, als ich für ein schnelles Foto auf die falsche Straßenseite wechseln will, verliere ich die Kontrolle und bin nur Millimeter davon entfernt, die Seitenairbags eines japanischen Kleinwagens zu testen. Ich beschließe, es für den Rest der Abfahrt etwas ruhiger angehen zu lassen. Ich habe noch etwa 90 km vor mir, da muss ich mich schonen.

Die Steigung geht weiter. Nach einer langen Zeit im Zickzack durch das quadratische Straßengeflecht zwischen den flachen Reisfeldern geht es wieder bergauf.

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Ich klettere gerne. Das habe ich nicht immer getan. In der Tat habe ich es früher gehasst. Aber später habe ich gemerkt, dass ich es genießen kann, wenn ich mir sage, dass der Schmerz angenehm ist, und das in meinem Kopf wiederhole, während ich mir Fünf-Meter-Ziele setze.

Es ist diese Wiederholung und der Strom positiver Gedanken, der mich weitermachen lässt, während wir den Gipfel des Ohdai-Skigebiets erklimmen. Japan hat über 500 Skigebiete und ist berühmt für seinen Schnee und das Skifahren mit einigen der besten und bekanntesten Orte, um das weiße Zeug zu treffen. Ohdai ist jedoch ein kleines, “lokales” Skigebiet, das sich aber nicht mit schnellen Höhenmetern zurückhält. Mit 240 Höhenmetern auf nur 1,6 Kilometern ist es lächerlich steil, und nachdem ich schon ein paar Stunden auf dem Rad unterwegs bin und Hunger verspüre (ich habe die Zwischenstopps im Supermarkt ausgelassen, um unseren Zeitplan einzuhalten), weiß ich, dass ich Schmerzen haben werde und diese kleinen inneren “Gespräche” brauche, um weiterzumachen.

Ich mag Klettern. Das habe ich nicht immer getan. In der Tat habe ich es früher gehasst. Aber später habe ich gemerkt, dass ich es genießen kann, wenn ich mir sage, dass der Schmerz angenehm ist, und mir das immer wieder in den Kopf setze, wenn ich mir Fünf-Meter-Ziele setze.

Ich rede immer wieder mit mir selbst, ermutige mich selbst, denn wir alle machen uns ziemlich schnell dünn. Jede Prise wird steiler und sobald ich denke, dass es relativ gleichmäßig wird, wird es wieder steiler. Meine Beine brennen stark und der Schweiß rinnt mir in Strömen. Auch mein unterer Rücken bringt mich um, da ich ihn bei jeder Steigung mit meinem dummen Spiel “big-dogging” behalte. Leider schummle ich manchmal ein wenig, indem ich von einer Straßenseite auf die andere wechsle, um zu versuchen, die Steigung auszugleichen und Mikroruhepausen einzulegen.

Als ich oben ankomme, sehe ich, dass unser Gastgeber dafür gesorgt hat, dass ein lokales Café, das Café Lope (das wir später am Tag besuchen), mit Kaffee, Tee und Schokoladen-Bananenkuchen auf uns wartet. Es ist, als hätten sie meinen Magen gelesen, und während ich mein sechstes Stück inhaliere, beginne ich, die erstaunliche Aussicht zu genießen. Weit in der Ferne sind große Berge in dunkle, düstere Schneewolken gehüllt, und die Talsohlen darunter sind ein flaches Bett aus Landwirtschaft. Nur 20 Prozent der gebirgigen Landmasse Japans sind für den Anbau geeignet, und die Präfektur Akita würde einen großen Teil davon ausmachen. Aus dieser Perspektive wird das Ziel, den Radtourismus in der Region einzuführen, deutlicher. Es ist eine Mischung aus etwas für jeden – große Hügel und lange Ebenen.

‘Lass uns direkt die grasbewachsene Piste hinunterfahren’, scherze ich. Mein Halbwitz wird zur Realität, als Tiffany die extrem steilen Skipisten vor mir hinunterbombt. Der arme Matt und Ryan haben keine Scheibenbremsen und nehmen den “sichereren” Weg nach unten. Als ich unten ankomme und von meinem Rad absteige, kann ich die Hitze meiner Bremsscheiben spüren. Wenn ich ein Shimano-Branding haben möchte, das meine Beine ein Leben lang ziert, wäre jetzt der richtige Zeitpunkt, meine Wade gegen den Rotor zu drücken.

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Das Tempo wird wieder schneller, als wir zurück in die flachen Felder und durch die zahlreichen kleinen Dörfer fahren, die die Täler säumen. Wir halten an, um noch mehr fantastisches Essen für ein spätes Mittagessen zu kaufen, und fahren dann zurück zum Hotel, mit einem Boxenstopp an einer riesigen Keirin-Spielhalle und einem Kaffeestopp im Café Loco. Ich fühle ein Gefühl der Traurigkeit, als ich zum letzten Mal in die ruhigen und historischen Straßen von Kakunodate einbiege. Bald würde ich wieder in den großen verrückten Städten sein, wo man nicht die erstaunlichen Herbstfarben en masse sehen oder die saubere kühle Luft riechen kann.

Aber bevor wir alle getrennte Wege gehen, haben wir ein letztes Abendessen und Getränke in einer lokalen Izakaya (japanische Bar), um sowohl das Ende unserer Reise als auch den Beginn einer neuen Reise im Radtourismus für die Region zu feiern. Bei gutem Essen, Bier, Sake und ein paar Cocktails lachen wir uns in den Abend hinein.

Aus dieser Perspektive werden die Ziele der Einführung des Radtourismus in der Region deutlicher. Es ist eine Mischung aus etwas für jeden – große Hügel und lange Ebenen.

Der andere großartige Teil eines Besuchs in Japan sind die Menschen, und an diesem Abend strahlen sie sanfte Freundlichkeit und Wärme aus.

Ich wurde nach Akita eingeladen, um die Region zu testen und schnell zu erfahren, was für Radtouristen geboten wird. In nur zweieinhalb Tagen habe ich diese kurze Kostprobe bekommen und außerdem eine andere Seite Japans kennengelernt, die reif für Abenteuer ist. Das weckt den Appetit auf mehr. Mit zahllosen Hügeln und Tälern, die es zu erkunden gilt, ist diese ruhige und kulturelle Ecke Japans ein Muss für jeden – ob auf dem Fahrrad oder anders. Wann kann ich zurückfahren?

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