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Bikepacking

Die Seidenstrasse erfahren bevor Sie sich für immer verändert

Die staubige Piste, auf der wir dahinrollten, brachte uns immer näher an eine Grenze, die wir nicht zu überschreiten gedachten.

Wir sahen, wie die von Chinesen bemannten Wachhäuschen langsam größer wurden, lange bevor wir die doppelte Mauer aus Stacheldraht erreichten, die drei Meter hoch war und in der Sonne glitzerte und sich in beide Richtungen bis zum unmöglichen Punkt erstreckte. Trotz der Tatsache, dass wir keine Grenzen überschreiten würden, würden wir dennoch häufigen Kontrollen, Inspektionen und Verhören unterzogen werden.

“Was passiert, wenn einer von uns am nächsten Kontrollpunkt nicht auftaucht?” fragte ich beiläufig unseren “Fixer” Yerlan, während ich in meiner staubigen Lenkertasche nach meinem Reisepass mit dem chinesischen “Annäherungsvisum” kramte – dem Papierkram, den wir mitführen mussten, nur um in Sichtweite des Landes zu sein.

Yerlan hielt einen Moment lang inne und wog seine Worte ab. “Nun, wenn sie nicht bereits wissen, wo Sie sind – was unwahrscheinlich ist – werden sie einfach kommen und Sie finden. Sie werden dann ohne Frage erschossen werden.”

Wir befanden uns auf der kirgisischen Seite des Niemandslandes, einem abgelegenen, 15 Kilometer breiten Streifen unfruchtbaren Grenzlandes, das den Südosten Kirgisistans vom abgelegenen Nordwesten Chinas trennt.

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Abgelegen? Denken Sie an den am weitesten vom Ozean entfernten Punkt der Erde. So abgelegen, dass keiner der von den Bergen gespeisten Flüsse jemals das Meer erreicht.

Wie wir in den nächsten zwei Wochen mehrfach feststellen sollten, mussten wir nicht aktiv eine Grenze überqueren, um einen Kontrollpunkt zu passieren – und diese konnten (und taten) an den unwahrscheinlichsten Orten auftauchen. Der PC-Begriff dafür war “aktive Überwachung”, was mehr als nur ein wenig beunruhigend war, da wir uns nicht einmal in dem Land befanden, das uns aktiv überwachte.

Während Chinas Beobachtung seiner Nachbarn nichts Neues ist, sind es seine Pläne für dieses verschlafene, kleine, unentwickelte Land.

In den vorangegangenen Jahrhunderten war die Passage durch dieses Gebiet ein zentraler Teil der wichtigen Handelsroute der Seidenstraße, die den Osten mit dem Westen verband. Die “Belt and Road Initiative” der chinesischen Regierung des 21. Jahrhunderts ist im Grunde eine Wiederbelebung dieser traditionellen Handelsroute, wobei eine bedeutende Entwicklung für Osteuropa, Afrika und Zentralasien geplant ist.

Sie erstreckt sich über vier Kontinente und ist mit Kosten von über 1 Billion Dollar das größte Infrastrukturprojekt der Geschichte.

Und wie wir erfahren würden, wären die Auswirkungen auf Kirgisistan viel, viel größer als nur eine neue Straße.

Spulen Sie ein halbes Dutzend Monate zurück.

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Ich saß an einem ganz gewöhnlichen Wochentag im Büro und erhielt eine E-Mail, die derjenigen, die mein Kumpel Shannon von Serk Cycling geschickt hatte, verblüffend ähnlich war und die den Anstoß zu einem Abenteuer gab, das uns bis zum Basislager des Mount Everest führte. Er hatte einen Link zu einem vorgeschlagenen Bike-Packing-Rennen in den Stans beigefügt, mit einer Notiz nach dem Motto “Lasst uns hierher kommen, bevor dieser Ort zu einer Autobahn wird”. Das Video wurde zu meiner täglichen Flucht und weckte bei jedem Ansehen ein unglaubliches Fernweh nach diesem zentralasiatischen Wilden Westen.

Über die Radsport-Abenteuerszene war Shannon mit Nelson Trees in Kontakt gekommen, dem Kopf hinter dem PEdALED Silk Road Mountain Race – zu diesem Zeitpunkt ein kurz vor dem Start stehendes 1.700 km langes, selbsttragendes Rennen durch das entlegene Zentralasien. Die Organisatoren hatten die Strecke ausgekundschaftet, und Nelson hatte Shannon auf einige abgelegene Abschnitte der Strecke hingewiesen – das heißt, auf die abgelegensten Abschnitte eines bereits abgelegenen Rennens.

Shannon brauchte nicht viel Überzeugungskraft, um es selbst erleben zu wollen.

In Wirklichkeit war es aber eine Art Rechtfertigung für ein einmaliges Fahrradabenteuer in einem immer seltener werdenden, unerschlossenen Teil der Welt – einem Teil der Welt, der sich für immer grundlegend und dramatisch verändern sollte. Wir hatten das Gefühl, dass wir einen eingefrorenen Moment in der Zeit festhalten würden. Etwas, das nicht nur künftige Generationen, sondern auch meine eigenen Kinder niemals auf die gleiche Weise erleben können.

Abgesehen von Daniel Weststeyns exzellentem Artikel über das Radfahren auf dem zentralasiatischen Pamir-Highway habe ich meine Recherchen absichtlich auf mich selbst beschränkt. Ein Teil des Reizes dieser Reise sollte darin bestehen, das Land persönlich zu entdecken, es zu riechen, zu sehen und zu fühlen, wie es durch unsere Unterarme bebt, während wir uns auf den unbefestigten Schotterstraßen der ehemaligen Handelsroute der Seidenstraße entlangschlängeln.

An der Schotterfront würde es uns nicht an etwas fehlen. Während eine typische GPS-Straßenkarte für eine Großstadt vielleicht ein oder zwei Gigabyte Speicherplatz beansprucht, beliefen sich die Basiskarten für jede Straße im gesamten Land Kirgisistan auf mickrige 7 MB. Von dem spärlichen Stück elektronischen Spaghetti, dem wir auf dem Etrax (dem Garmin-Gerät, das unsere Karten lieferte) folgten, waren weniger als 15 km asphaltiert, und selbst dann war das eher eine grob zusammenhängende Reihe von teergefüllten Schlaglöchern.

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Der Rest war Piste. Glorreicher Asphalt.

Angesichts der Tatsache, dass wir Abschnitten der ursprünglichen Handelsroute der Seidenstraße folgen würden, schien es romantisch angemessen, unsere Reise in Tash Rabat an der burgähnlichen Karawanserei zu beginnen – einem tausend Jahre alten Gasthaus für Händler. Dieser auf 3.200 m gelegene Punkt entlang der Seidenstraße bildete den Eingang nach Kirgisistan, nachdem man China auf dem Weg in den Westen verlassen hatte. Es war ein geschützter Engpass hoch im Tal, wo sich die Händler nach der Überquerung des gefährlichen Torugart-Passes im Tian-Shan-Gebirge erholen konnten.

Als wir das Jurtenlager und die umherstreifenden Pferde um uns herum betrachteten, war es schwer, nicht ein kleines Gefühl der Verbundenheit zu spüren. Wie die Händler vor uns würden wir alles mit uns tragen – wenn auch mit dem zusätzlichen Luxus von Butan-Kanistern, GPS und wasserdichten Daunen.

“Wir schnallten unsere Satteltaschen zu und klippten uns an. Nach all der Planung hatten wir endlich begonnen.
Eine Reise in die Mitte von Nirgendwo, und zwar genau dorthin, wo wir sein wollten.”
Die abgeplatzte und kaputte Straße, die der Beginn unserer Reise sein würde, wickelte sich vor uns ab, frei von dem Schnee, der sie neun Monate im Jahr gesperrt hält, und frei von Überschwemmungen, Erdrutschen oder Lawinen, die sie im Sommer oft unpassierbar machen. Wir fröstelten in den anhaltenden morgendlichen Schatten, die von den imposanten Kalkstein- und Quarzfelsen der “Drachenzähne” geworfen wurden, die sich hoch über dem Talboden erhoben.

In der Höhe war die Luft dünn. Es war ruhig, bis auf eine sanfte Brise, die durch das Tal rollte und durch unsere Zelte wehte, als wir zusammenpackten. Es war der buchstäbliche Hauch von frischer Luft, der den Reisenebel einer Reise um die halbe Welt wegwischte – einer Reise, die aus unzähligen Stunden auf Flughäfen, endlosen Koffersuchen, feuchten Umsteige-Lounges, dem Ein- und Aussteigen in Flugzeuge und dem Stress um überzogene Kurzzeitvisa bestand.

Wir schnallten unsere Satteltaschen zu und klippten uns an. Nach all der Planung ging es endlich los. Eine Reise in die Mitte von Nirgendwo, und zwar genau an den Ort, an dem wir sein wollten.

Das Einzige, was ich nicht bedacht hatte, war, wie das Nirgendwo aussah…

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Von der Topographie und der Großartigkeit der Ausblicke her ist Kirgisistan wie die Rocky Mountains oder die französischen Alpen, oder wie der neue postsowjetische Präsident Askar Akayev es beschreiben würde: “die Schweiz von Zentralasien”.

Der Unterschied ist, dass die Entwicklung abrupt aufhört, wenn man von einem kirgisischen Bevölkerungszentrum wegfährt. Außerhalb der Städte gibt es keine asphaltierten Straßen, keine Stromleitungen, keine festen Häuser und kilometerweit keine Infrastruktur. Der größte Teil des Landes ist von Bergen bedeckt (85 verschiedene Gebirgszüge, um genau zu sein), einschließlich des Tian Shan-Gebirges, das sich über 2.500 km entlang der Grenze zum benachbarten China im Südosten erstreckt.

Kirgisistan ist eines der am dünnsten besiedelten Länder der Erde, was in Kombination mit der gebirgigen Topographie und der Tatsache, dass die Regierung 25% des Landes als Teil des Landumverteilungsfonds besitzt, bedeutet, dass es viel unbewohnten, unbebauten Raum gibt.

PEdALED Silk Road Mountain Race-Direktor Nelson Trees erklärt den spürbaren Mangel an Entwicklung so:

“Kirgisen denken anders über Entwicklung. Sie haben fast eine nostalgische Erinnerung an die Sowjetzeit. Damals hatten die Städte Industrie, Kinos, Restaurants, eine blühende Gemeinschaft. Im Kirgisistan der Nach-UdSSR gibt es einen Rückfall in die Landwirtschaft und einen nomadischen Lebensstil, der aus der Not heraus entsteht, nicht aus freien Stücken.

Während unserer eigenen Reise wurden wir oft von einem neugierigen Familienmitglied auf dem Pferderücken auf die Anwesenheit von Nomadenbauern aufmerksam gemacht, lange bevor wir sie sahen. Während wir weiterzogen, beobachteten wir, wie die Staubwolke innerhalb von zwanzig Minuten immer näher kam, bis wir uns schließlich trafen und über unseren Fixer Yerlan Informationen gegen Zigaretten austauschten. Obwohl wir nicht immer die Zeit hatten, die Einladungen anzunehmen, wurden wir immer wieder in ihr Jurtenlager eingeladen.

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In diesen Lagern konnten wir endlich das Ausmaß der Armut aus erster Hand begreifen. Eine Kombination aus dem Wegfall der finanziellen Unterstützung durch die ehemalige UdSSR, dem Fehlen bedeutender natürlicher Ressourcen und einer unzureichenden Landwirtschaft führt dazu, dass die nationale Armutsrate bei 32 % liegt (was erfreulicherweise von fast 60 % vor etwas mehr als einem Jahrzehnt gesunken ist), wobei 75 % dieser Menschen in ländlichen Gebieten leben. Das durchschnittliche kirgisische Jahreseinkommen liegt bei 700 USD.

Wie so oft bei Reisen haben wir festgestellt, dass es überwiegend die Familien sind, die am wenigsten zu geben haben und am meisten anbieten. Während wir die großzügigen Angebote für eine Mahlzeit höflich ablehnen konnten (schließlich waren wir zehn Personen), wäre es ein sozialer Fauxpas gewesen, zu einer warmen Tasse des traditionellen kirgisischen Getränks Kumis nein zu sagen.

Die Herstellung von Kumis wurde in letzter Zeit nur wenig modernisiert. Traditionell wurden feuergeschwärzte Ziegenhautsäcke mit frischer Stutenmilch gefüllt und über ein Pferd drapiert, um den ganzen Tag in der Sonne zu wärmen. Das Rütteln und Schütteln über den Tag hinweg verringerte die Gerinnung der Milch. Zumindest ein wenig. Heute findet man eher große Plastikbehälter mit gärenden Kumis, die in der Tür einer Jurte hängen, wo die Passanten aufgefordert werden, den Behälter zu schlagen und zu schütteln, obwohl die Familien, die wir trafen, die Mischung einfach gelegentlich umrührten … mit der Zugabe von Dung.

Im Laufe von ein paar Tagen beginnt die Mischung zu gären. Wenn sie dann in einen allzu vollen Becher gegossen wird, ist sie gesäuert und sprudelt natürlich, da sie alkoholisch wird. Die dicke, warme, sprudelnde Milch mit einem erdigen Buttermilch-Nachgeschmack ist sicherlich ein gewöhnungsbedürftiger Geschmack, aber es wäre unglaublich unhöflich, nein zu sagen – selbst bei dem lebhaften Gedanken an eine Tasse voll warmer Kumis, die für den Rest des Tages durch unsere Eingeweide schwappt.

Wir blinzelten in die heiße Sonne, während wir die warm-milchige Willkommensgeste hinunterschlürften und über unseren Fixer Yerlan Geschichten austauschten. Er erklärte uns, dass der Grund für das Interesse an uns darin liegt, dass wir ohne Fernsehen oder Radio die Unterhaltung der Familie sind und es vielleicht für einige Tage keinen anderen Reisenden gibt.

Es ist eine deutliche Erinnerung daran, wie isoliert wir sind.

Wir haben große Strecken zurückgelegt, ohne ein Auto, ein Gebäude oder auch nur ein provisorisches Lager zu sehen. Der Mangel an Infrastruktur ist ein zweischneidiges Schwert. Wir mussten auf einige grundlegende Annehmlichkeiten verzichten und trugen alles, was wir brauchten, manchmal tagelang bei uns. Auf der anderen Seite konnten wir unser Lager einfach dort aufschlagen, wo es uns gefiel, da es in vielen der Gebiete, durch die wir reisten, keine Landbesitzer gibt.

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Matilda Raynolds, die sich der neu formierten Crew von unserer Tibet-Reise anschloss, beschrieb es so, als ob “das ganze Land unser Zeltplatz ist”. So fühlte es sich jeden Tag an, als wir jeden Campingplatz von Hand auswählten, basierend auf nichts weiter als einer lockeren Nähe zu Wasser und einer angenehmen Umgebung.

Und angenehm waren sie. Es gab viele Nächte, in denen es buchstäblich niemanden gab und keine Anzeichen von Menschen, abgesehen von einer felsigen Doppelspur, die sich auf beiden Seiten von uns ins Unendliche erstreckt. Nur wir, das dumpfe Blubbern des Wassers, das für das Abendessen kochte, ein billiger russischer Cognac und Sterne – eine Galaxie von Sternen.

Es waren diese Momente der Einsamkeit, nach denen wir uns nur eine Woche später sehnten, als wir – begleitet vom ständigen Brummen des Verkehrs – auf der schwarzen Straße durch Kasachstan fuhren, Kirgisistans größerem, wohlhabenderen und bevölkerungsreicheren Cousin im Norden.

Unser Plan, die Grenze zu Kasachstan zu überqueren, war zunächst ein Produkt des Interesses – “wann werden wir wohl wieder die Gelegenheit dazu haben?” – aber wie wir herausfanden, würde die krasse Gegenüberstellung der Nachbarländer den besten direkten Einblick in die realen Auswirkungen geben, die Kirgisistan unter Chinas “Belt and Road Initiative” erfahren würde.

Unabhängig davon, welcher Schätzung man über den Wert der Investitionen in Chinas Belt and Road Initiative Glauben schenken möchte – von 1 Billion Dollar bis hin zu 8 Billionen Dollar – wird sie sehr schnell zu einer unverständlichen Aneinanderreihung von bedeutungslosen Nullen und Nullen.

Unverständlich vielleicht, weil es in der Menschheitsgeschichte nichts gibt, womit man sie vergleichen könnte.

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Wenn sich der Podcast-Historiker Dan Carlin in überwältigenden Zahlen verheddert (wie die über eine Million Männer, die in der Schlacht an der Somme im Ersten Weltkrieg verletzt oder getötet wurden), taucht er in die Auswirkungen auf den Einzelnen ein. Ähnlich verhält es sich mit der Belt and Road Initiative, an der 70 Länder auf vier Kontinenten beteiligt sind. Unser Verständnis für die Auswirkungen des Projekts entstand nicht aus der Helikopterperspektive, sondern durch die Betrachtung nur einer Region.

Als ich durch Shannons E-Mail zum ersten Mal von der Belt and Road Initiative erfuhr, war meine erste Reaktion: “Was ist daran so toll? Sicherlich ist eine Straße in der Mitte eines Landes – selbst eines unberührten – nicht so viel Aufhebens. Aber mir wurde schnell klar, dass die Belt and Road Initiative nicht so einfach ist wie eine Autobahn mitten durch ein Land. Es geht um alles, was zu diesen Autobahnen gehört – Eisenbahn, Hochspannungsleitungen, Wasserkraftwerke usw. – und die Satellitenunternehmen und Unterstützungsstrukturen, die darum herum entstehen.

Es sind die Tankstellen und Raststätten. Die Unterkünfte und die umliegenden Restaurants. Es sind die Städte und Dörfer, die um diese Unternehmen herum entstehen und die ihrerseits Schulen, Geschäfte, Handel, Wohnungen und Polizei benötigen. Es sind die neuen Straßen, die Gebiete verbinden, die früher praktisch unzugänglich waren, und die diese Gebiete für den Tourismus und die Welt öffnen. Ich dachte zurück an meine Reise zum Mount Everest 12 Monate zuvor, wo unser morgendlicher Shuttle zum Basislager eine Stunde dauerte. Nur Jahre zuvor war dieselbe Reise ein gefährlicher, tagelanger, holpriger und damit touristenfeindlicher Trip.

Letztes Jahr, als wir durch Tibet reisten, sprachen wir mit vielen Einheimischen, die Chinas Soft-Power-Bewegung aus erster Hand erlebten. Wir kamen durch zahlreiche Dörfer, die modernisiert worden waren. Jede tibetische Familie hatte ein Haus mit fließendem Wasser, Strom, Gas, Abwasser und einer Barzahlung erhalten, die zum Kauf eines Fahrzeugs, von Aktien oder zur Gründung eines Unternehmens verwendet werden konnte.

Wir sprachen mit der älteren Generation über ihre Ängste vor dem Verlust der Kultur und den bedeutenden Veränderungen, während die jüngere Generation uns mitteilte, wie sehr sie sich nach dieser Veränderung gesehnt hatte. Sie wollten mit der Welt verbunden sein; mit der Mode, dem Nachtleben, dem Internet, mit aktuellen Ereignissen, einem Job abseits der Farm. Interessanterweise war es das gleiche Gefühl, das Shannon Bufton uns beschrieb, als sie auf einer Farm im ländlichen Victoria aufwuchs. Das Gefühl, einem vorbestimmten Leben entkommen zu müssen, einen neuen Weg einzuschlagen, weg von dem, den frühere Generationen vorgegeben haben.

Als Radtouristen werden die Dinge an dieser Stelle knifflig.

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Auf der einen Seite wollen wir diese “unberührten” Orte frei von modernen Einflüssen erleben, aber gleichzeitig gibt es eine Vorliebe für Konnektivität, Sicherheit, komfortable Essensauswahl und mehr als eine Luftmatratze unter dem Rücken.

An einem Punkt auf dieser Reise waren wir zwei Tagesritte von der nächsten Stadt entfernt – die wiederum eine volle Tagesfahrt von allem entfernt war, was an Modernität erinnerte. Unsere Umgebung war ein echtes Narnia. Wir blickten auf kalkhaltige Schneeschmelze-Flüsse, die sich durch tiefe Schluchten schlängelten, deren Wände mit Blumen übersät und mit unvorstellbar hohen Kiefern übersät waren. Während wir die holprige, von Felsen übersäte Straße entlangfuhren, ertappte ich mich bei dem Gedanken, wie unglaublich dieser Ort wäre, wenn sich ein schnell rollender Hotmix mitten durch ihn schlängeln würde, aber dann wollte ich auch das genaue Gegenteil: diese immer seltener werdende Tasche unberührter Schönheit für uns behalten.

Darin liegt das Dilemma des Touristen.

An diesem Punkt unserer Fahrt hat es mich wirklich getroffen.

Die Auswirkungen der Gürtel- und Straßeninitiative auf diesen unberührten Ort sind nicht nur eine mehrspurige Autobahn, die sich ihren Weg durch die Landschaft bahnt. Zusätzlich zu Handel und funktionalem Reisen öffnet sie die Türen für einen Tourismusmarkt, der nach authentischen, entfernten und einzigartigen Erlebnissen giert.

In Kasachstan sahen wir aus erster Hand, wie das aussieht, wo wir nie mehr als ein paar Augenblicke davon entfernt waren, von einem Bus, Lastwagen oder Auto überholt zu werden; wo wir nie weit von einem Café oder Restaurant entfernt waren, und wo unsere Aufenthalte in der Landschaft durch Skigebiete, vorbei an überfüllten Campingplätzen und über kurvenreiche Straßen führten, die mit Sicherheitszäunen gesäumt und von künstlichen Stützmauern begrenzt waren.

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Es war alles andere als trostlos – ganz im Gegenteil, es war eine wunderschöne Landschaft. Sie hatte nur nicht die atemberaubende Einsamkeit, die wir beim Radeln durch Kirgisistan erlebt hatten.

Zu Beginn unserer Reise hatten wir das Gefühl, dass wir einen Moment in der Zeit festhielten, eine Epoche in der Geschichte. Etwas, das frühere Reisende, deren Reise hierher länger und anstrengender war als unsere, zweifellos auch gemurmelt haben, und das von zukünftigen Touristen wiederholt werden wird, die auf Teerstraßen ankommen, bevor die Hotels und Restaurants errichtet sind.

So ist das mit dem Reisen.

Aber als ich die sich ständig verändernde Landschaft in meinem Kopf wiederholte – von kargen Wüsten zu offenen, mit Frühlingsblumen bedeckten Feldern, durch schneebedeckte Gipfel und scheinbar in Narnia selbst – wusste ich, dass wir diese Version Kirgisistans sowohl zum ersten als auch zum letzten Mal gesehen hatten.

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