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Der Aufstieg des Cyclocross

Im Vorfeld der Cyclocross-Weltmeisterschaften 2021 schauen wir uns an, warum einige der größten Talente des Straßenrennsports ihre Zähne in den Cross-Sport geschlagen haben.

Außerhalb Belgiens wurde das Interesse an Cyclocross oft als eine seltsame und möglicherweise ungesunde Eigenschaft eines sich entwickelnden Fahrers angesehen. Wenn man ein erfolgreicher Straßenfahrer werden wollte, fuhr man Rennen und trainierte auf der Straße, Punkt.

Aber mit dem Cyclocross-besessenen Wout van Aert, der sich kürzlich einen neuen Dreijahresvertrag mit Jumbo-Visma sicherte, und dem Rivalen Mathieu van der Poel, der die Flandern-Rundfahrt 2020 gewann, hat sich das alles geändert.

Der 21-jährige Tom Pidcock vom Team Ineos Grenadiers hat nicht nur seine Karriere in dieser Disziplin aufgebaut, sondern auch die Option in seinem Vertrag verankert, in diesem Sport zu bleiben. Marianne Vos dominiert seit langem beide Stile das ganze Jahr über, während Julian Alaphilippe und Peter Sagan ebenfalls in der schlammigen Winterdisziplin starteten.

Cyclocross, eine Art Hindernislauf mit Fahrrädern, war in den Niederlanden schon immer beliebt, aber warum bringt diese einstige Nischensportart im Gelände nun einige der größten Stars im Straßenrennsport hervor?

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Einer, der es wissen sollte, ist Andrew McQuaid, der als Chef von Trinty Sports Management das auf Cross fokussierte Trinity Racing Team gegründet hat, um Rennfahrer wie Pidcock und Abby-Mae Parkinson zu Profiverträgen auf der Straße zu führen.

Bauen im Schlamm
Cyclocross ist eine ganz besondere Art von Rennen”, erklärt McQuaid. Es ist Vollgas für eine Stunde mit vielen Beschleunigungen. Wenn man dann noch etwas Ausdauer hinzufügt, eignet es sich besonders für Fahrer im klassischen Stil.

Der Trend zu Fahrern, die überall drohen können – ob in einem Massensprint, einem verkürzten Sprint oder im Alleingang – ist dem Cyclocross geschuldet, wie auch die Art und Weise, wie Eintagesrennen heute verlaufen.

Die schlanke Figur des Cross-Spezialisten Van Aert, der sich im Ziel leicht an den Top-Sprintern des Sports vorbeischieben konnte, mag für einige Fans im letzten Jahr eine Überraschung gewesen sein. Aber alle Top-Cyclocross-Fahrer haben für solche Gelegenheiten einen ernsthaften Sprint in der Tasche.

Denn im Gegensatz zum Straßenrennen, das in einem gemächlichen Tempo beginnt, sind beim Cyclocross die ersten 20 Sekunden entscheidend. Die Fahrer sprinten von der Linie weg, denn wenn du nicht schnell an die Spitze des Feldes kommst, wirst du den Rest des Rennens damit verbringen, dich durch das Feld zurückzukämpfen.

Das ist etwas, woran Tom diesen Winter viel gearbeitet hat”, sagt McQuaid über Pidcock. Die Fähigkeit, immer wieder anzugreifen und sich zu erholen, während man sich am Limit befindet, ist essentiell für den Erfolg im Cyclocross, da es immer wieder zu Attacken kommt und es zu einem potentiellen Sprint kommt.

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Hinzu kommt, dass Cyclocross trotz des wechselnden Tempos durch das stundenlange Format und die Art und Weise, wie die Fahrer auf der Strecke verteilt sind, nie nachlässt. Das ist der Grund, warum es selten einen Cyclocross-Fahrer gibt, der nicht auch eine brauchbare Zeitfahrleistung erbringen kann.

Dann gibt es noch die Fertigkeiten im Umgang mit dem Rad zu berücksichtigen. Vor einem Jahrzehnt konnte jeder Rennfahrer mit einem Offroad-Hintergrund zuverlässig darüber lachen, wie die meisten Roadies versuchten, irgendetwas auch nur annähernd Technisches zu bewältigen.

CX world champion Mathieu Van der Poel (NED/Alpecin-Fenix) wins the 2021 GP Sven Nys in Baal (BEL) ©kramon

Doch die Zeiten, in denen ein durchschnittliches Wheelie-Kid die weltbesten Straßenfahrer in Sachen Tricks und Stunts übertrumpfen konnte, sind längst vorbei. Und mit diesen Fähigkeiten kommt eine verbesserte Fähigkeit, Stürze und andere Missgeschicke zu vermeiden.

Fahrer wie Pidcock, Sagan und Van der Poel kommen jetzt aus verschiedenen Disziplinen und bringen ihre Fähigkeiten mit auf die Straße.

Ein multidisziplinärer Ansatz erlaubt es dir, die Vorteile jeder Disziplin zu nutzen”, sagt McQuaid. Das wird einem Fahrer helfen, sich zu entwickeln und dann in der Disziplin, auf die er sich konzentriert, zu brillieren.

Wenn man sich das Entwicklungspotenzial von Cyclocross ansieht, dann ist es auch ein spaßiger und zugänglicher Weg, um in den Rennsport einzusteigen. Für die großen Teams gibt es jetzt auch eine größere Akzeptanz für ganzjährige Wettkämpfe.

Vor einer Generation gab es den Glauben, dass man nicht beides machen kann”, sagt McQuaid. Mit dem modernen Coaching kennen die Athleten ihre Körper jetzt besser und es gibt keinen Grund, nicht das ganze Jahr über Rennen zu fahren.

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Es gibt auch mehr Akzeptanz dafür, dass man zwischen den Disziplinen wechseln kann, dass man sich nicht nur auf eine konzentrieren muss, um darin der Beste zu sein.

Große Teams, kleine Rennen
Die schlammigen Felder Belgiens waren schon immer ein Jagdrevier für die Scouts von Teams wie Lotto-Soudal, Jumbo-Visma und Deceuninck-QuickStep, aber jetzt werden auch Teams wie Ineos Grenadiers und Movistar aufmerksam.

Jedes Team hat das Potenzial der Athleten im Cyclocross erkannt”, sagt McQuaid. Und wenn sie bereits Fahrer haben, die daran interessiert sind, erkennen sie, dass ihnen das auch auf der Straße helfen wird.

Es gibt noch andere, kommerziellere Gründe, warum die Teams ihre Fahrer jetzt lieber in ihren Trikots sehen wollen. Obwohl es den Glamour eines verregneten Schulsporttages hat, schauen sich rund eine Million Menschen ein hochkarätiges Cyclocross-Rennen an – nichts im Vergleich zu einer Grand Tour, aber dennoch eine nützliche Werbung für Sponsoren während der ansonsten ruhigen Wintermonate.

Für die Rennfahrer ist der Wettkampf eine aufregendere und lukrativere Perspektive als lange Solokilometer zu sammeln.

Anders als bei Straßenrennen, bei denen die Profi-Teams verpflichtet sind, teilzunehmen, können Cross-Fahrer mit genügend Star-Qualitäten schon allein für ihre Teilnahme ein Honorar kassieren, plus Preisgelder.

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Da die Teams nun die Vorteile des ganzjährigen Rennsports akzeptieren, kann ein Engagement im Cyclocross eine nützliche zusätzliche Einnahmequelle sein, während die Kondition in der Off-Season verbessert wird.

Cyclocross-Teams sind kleiner und weniger kostspielig, da sie auch gemischte Fahrer zusammenbringen. Ein gemischtgeschlechtliches Team zu haben, ist ein großes Verkaufsargument”, sagt McQuaid. Ein Cyclocross-Team kann aus Männern und Frauen bestehen, die am gleichen Tag fahren und die gleiche Infrastruktur nutzen.

So unwahrscheinlich es auch klingen mag, es ist ein echter Vorteil, wenn man Menschen weiterhin das tun lässt, was ihnen Spaß macht. McQuaid ist der Meinung, dass ein glücklicher Radfahrer ein erfolgreicher Radfahrer ist, wenn er seine jungen Kunden mit einem unterstützenden Team umgibt.

Mathieu und Wout haben gezeigt, was möglich ist. Als wir planten, was wir mit Tom machen sollten, war ihr Erfolg ein einfaches Modell, das wir nachahmen konnten.

Zu diesem Zweck wurde Trinity Racing zwar speziell für Pidcock gegründet, aber schon bevor er bei Ineos unterschrieb, wurde es zu einem Inkubator für die Fahrer der Agentur im Allgemeinen.

Die größten Namen des Radsports verfolgen zunehmend auch ihre eigenen Interessen. Van der Poel hätte auch bei einem größeren Team als Alpecin-Fenix unterschreiben können, wollte aber die Freiheit haben, sich seine Rennen selbst auszusuchen. Das Gleiche gilt für Sagan, der immer noch ab und zu auf sein Mountainbike bei der Elite aufsteigt.

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Für einen jungen Fahrer hat Pidcock eine starke Marke aufgebaut und während seine Fähigkeit, große Sprünge zu machen, Ineos nicht direkt hilft, Rennen zu gewinnen, macht ihn das zu einem sehr vermarktbaren Angebot für Sponsoren, besonders wenn es darum geht, ein jüngeres Publikum anzusprechen, das von den sozialen Medien angetrieben wird.

Das ist auch der Grund, warum Pidcock von Red Bull immer wieder mit kohlensäurehaltigen Getränken versorgt wird. Einst unrettbar nerdy, ist es möglich, dass Cyclocross cool geworden ist.

Natürlich ist es nicht so, dass Cyclocross nicht schon früher großartige Straßenfahrer hervorgebracht hätte. Zdeněk Štybar und Lars Boom dominierten beide die Offroad-Disziplin. Was sich geändert hat, ist, dass die heutigen Cyclocross-Stars nicht gewillt scheinen, dem Format, das sie auf die Straße gebracht hat, den Rücken zu kehren.

Van der Poel hat einen Vertrag mit Alpecin-Fenix, um bis mindestens 2024 auf der Straße, im Cyclocross und auf dem Mountainbike zu fahren, zusammen mit dem nicht ganz so geheimen Ziel, alle drei Regenbogentrikots gleichzeitig zu tragen. Van Aert wird seinem langjährigen Konkurrenten wohl auch nicht so schnell das Wintertrikot überlassen, während Pidcock seinen neuen Ineos Skinsuit in den kommenden Jahren ebenfalls in den Dreck ziehen wird.

Jede Disziplin ist nur so aufregend wie die Fahrer, die in ihr antreten. Wenn Cyclocross so bleibt, wie es derzeit ist, sollte es auch in Zukunft für gute Unterhaltung und einen stetigen Strom von Multi-Disziplin-Champions sorgen.

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