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Col d’Izoard, Frankreich: Der höchste Punkt

Mit 2.361 m ist der Izoard einer der höchsten Berge der Tour de France und war in der Vergangenheit Schauplatz vieler epischer Fahrten. Der Radfahrer nimmt einen echten Klassiker in Angriff.

Es ist Frühsommer in den französischen Alpen, doch irgendwo auf dem Weg von der befestigten Bergstadt Briançon zu den oberen Flanken des 2.361 Meter hohen Col d’Izoard scheinen wir durch ein Wurmloch geradelt zu sein und sind an Weihnachten gelandet. Schneebedeckte Bergrücken umgeben uns wie Mauern eines Winterschlosses, und in der offenen Mulde darunter liegen Kiefernwälder, Schneebretter und eine gemütliche Hütte mit schrägem Dach. Der Blick auf diese einsame Berghütte – 1858 von Napoleon III. erbaut und durch die epische Umgebung verkleinert – erweckt den Eindruck, als würden wir in einer riesigen Schneekugel radeln. Alles, was es braucht, ist eine göttliche Hand, die uns schüttelt, und der Schnee wird von den geschwungenen Hängen des Izoard in die Glaskugel des blauen Himmels über uns aufsteigen und in Flocken um uns herum herabrieseln.

Ganz so idyllisch hat sich der Col d’Izoard für Vincenzo Nibali und Co. wohl nicht angefühlt, als sie ihn vor zwei Jahren hinaufgekämpft haben. Als das Peloton der Tour de France auf der 177 km langen 14. Etappe zwischen Grenoble und Risoul denselben 20 km langen Anstieg zum Gipfel in Angriff nahm, war der Schnee geschmolzen und die beschaulichen Bergstraßen von Briançon wurden von delirierenden Radsportfans überschwemmt, die mit Neonperücken, kaltem Bier und bemalten Hintern ausgestattet waren. Es war brutal: Der wolkendurchdringende Col d’Izoard markierte den höchsten Punkt der Tour 2014.

‘Eine neue Version der Hölle.’ So beschrieb Jacques Goddet, Direktor der Tour de France zwischen 1936 und 1986, das hochgelegene, unwirkliche Terrain. Für ihn war der Izoard “diese schreckliche Anforderung, die die Grenze zwischen dem Schwierigen und dem Schrecklichen festlegt”.

Einst eine unwirtliche Landschaft, die nur französischen Jägern, Soldaten und Bauern bekannt war, wurde der Izoard schließlich 1897 schiffbar, als eine schmale Bergstraße von französischen Truppen unter der Führung von General Baron Berge gebaut wurde. Zu diesem Zeitpunkt waren bereits andere unwegsame Berge wie der Eiger und der Mont Blanc von axtschwingenden Bergsteigern bezwungen worden.

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Der Col d’Izoard war bei mehreren Ausgaben der Tour de France, des Giro d’Italia und des Criterium du Dauphine vertreten. Die Geschichte des Radsports ist im wahrsten Sinne des Wortes in die Straßen geätzt, mit den Namen von Bergsteigerlegenden aus Vergangenheit und Gegenwart, die auf die gewundenen Kurven tätowiert sind. Der Anstieg wurde 1922 zum ersten Mal in die Tour de France aufgenommen, als der Belgier Philippe Thys – ein früher Verfechter von Grenzgewinnen, der sich seinen Schnauzbart abrasierte, um seine Aerodynamik zu verbessern – den Gipfel als Erster erreichte.

Aber die Geschichte des Col d’Izoard ist für immer mit Erinnerungen an die waghalsigen Soloausbrüche und heroischen Eskapaden des Italieners Fausto Coppi (Tour de France-Sieger 1949 und 1952) und des Franzosen Louison Bobet (Sieger 1953, 1954 und 1955) verbunden. Coppi überquerte den Izoard 1949 und 1951 an der Spitze, Bobet 1950, 1953 und 1954. Ihre Taten sind in körnigen Fotos verewigt, die die Fahrer zeigen, wie sie mit staubverschmierten Mützen auf dem Kopf und über die Schultern drapierten Ersatzreifen in der bekannten gekreuzten Form die Schotterpisten hochfahren.

Die Eroberung der Zitadelle

Der Izoard wird traditionell von Süden her in Angriff genommen, in einem brutalen 16 km langen und 1.095 m hohen Anstieg von der Stadt Guillestre aus, mit einer durchschnittlichen Steigung von 6,9 % und grausamen Tritten von 14 %. Aber heute fahren wir ihn in der entgegengesetzten Richtung von Briançon im Norden, als ersten Teil einer 98 km langen Schleife, die der Richtung der diesjährigen Tour entspricht. Von dieser Seite aus ist der Anstieg 20 km lang, mit einem Höhenunterschied von 1.141 m und einer durchschnittlichen Steigung von 5,7 % – wenn auch mit längeren Abschnitten von 8-9 %.

Ich werde von Pete Muir begleitet, der hier ist, um einen seltenen Ausflug aus dem Büro zu genießen und um sicherzustellen, dass Juan, unser Fotograf, und ich nicht in den Pub gehen. Wir werden auch von Guy Little begleitet, dem Besitzer der King of the Mountains Radlerhütte in den Alpen. Die Geografie des Izoard ist völlig einzigartig, und wenn man sich die seltsamen Felsnadeln auf dem Gipfel ansieht, gibt es nirgendwo etwas Vergleichbares”, sagt Guy. Der Konsens unter meinen Radsportfreunden ist, dass der Izoard wegen seiner Geologie, seiner ruhigen Straßen, seines warmen Frühsommerklimas, seiner Lärchenbäume und Kalksteinfelsen und natürlich wegen seiner Geschichte bei der Tour de France etwas Besonderes ist.

Unsere Fahrt beginnt in der Gemeinde Briançon, einem Labyrinth aus steilen Straßen, Kopfsteinpflaster und Festungsmauern im Departement Hautes-Alpes in Frankreich. Auf einer Höhe von 1.326 m gelegen, ist sie seit der Römerzeit ein Ort von strategischer militärischer Bedeutung. Die Stadt liegt am Fuße des 1.854 m hohen Col de Montgenèvre, einer historischen Bergroute zwischen Italien und Frankreich, über die wir am Vortag unseren zweistündigen Transfer vom Flughafen Turin unternahmen, mit klappernden Fahrradkisten im Kofferraum und dem Argwohn eines Radfahrers gegenüber allen Wolken.

Auf den Gipfeln, die Briançon umgeben, befinden sich die robusten Überreste von Festungsanlagen, von denen einige im 17. Jahrhundert von dem französischen Marschall und Militäringenieur Sébastien Le Prestre de Vauban verstärkt wurden und dann in den 1930er Jahren Teil von Frankreichs Verteidigungslinie Maginot wurden. Die architektonische Botschaft ist klar: Das sind abweisende Berge – mit oder ohne Fahrrad.

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Auf der Jagd nach Napoleon

Nach einem Frühstück mit Müsli, Joghurt, Croissants und Kaffee im Parc-Hotel fahren wir in Richtung Westen auf der D902, einer einspurigen Straße, die den Col hinauf und über ihn hinweg führt. Der Himmel ist hell und klar, aber wir ziehen uns Arm- und Kniewärmer an für den ersten Teil des 20 km langen Anstiegs. Juan macht sich beliebt, indem er verschwindet, um Bananen und Müsliriegel für uns zu kaufen.

Wir haben wenig Zeit, unsere Beine aufzuwärmen, da die ersten Kilometer mit 7 % ansteigen, aber die Bergstraße ist bis auf unser frühmorgendliches Geplapper still, und die Temperatur beträgt perfekte 17 °C. Nachdem wir uns an Holzhütten und gurgelnden Bächen vorbeigeschlängelt haben, blicken wir nach rechts und sehen Briançon, das gemütlich unten an der Kreuzung von vier Tälern liegt.

Die Straße mildert sich auf 3-4 % Steigung, während wir an weiteren frischen Bächen und unberührten Wiesen vorbeikommen. Die ersten Kilometer verbringe ich damit, über die Schulter auf die Talszene hinter uns zu schauen, während ich versuche, Guy nicht in eine Schlucht zu stoßen, während ich gaffe. Hier oben werden sogar die schlaksigen Strommasten von den hoch aufragenden Kiefern in den Schatten gestellt.

Vielleicht ist es der Anblick so vieler großer Festungen und hobbitgroßer Bauernhäuser, aber als ich einen Wegweiser für den Col d’Izoard” sehe, klingt das unheilvoll nach einem Schauplatz für eine blutige Schlacht aus Herr der Ringe. Ich stelle mir vor, wie Aragorn düstere Warnungen darüber ausspricht, was der Erbe Isildurs mit seinen Feinden auf dem Izoard vorhat, und ich hoffe, dass die oberen Hänge weniger beängstigend sind, als ich es mir jetzt vorstelle: brodelnde Lavaströme, marodierende Armeen von Goblins und Orks und ein getarnter Lance Armstrong, der steinharte Energieriegel vom Rücken eines flammenspeienden Drachen schleudert.

Wir ziehen das Tempo an, während wir uns um die Chalets des Dorfes Cervières schlängeln, bevor wir nach Süden schwingen, vorbei am Bois de la Ville und Bois Du Sapin. Die Fahrt durch eine offene Wiese gaukelt mir vor, dass die Straße flacher wird, aber sie steigt schleichend auf 7% an. Bald sehe ich von Cervières nur noch die schrägen grauen Dächer der Chalets, die den Ort wie einen überdimensionalen Skatepark aussehen lassen. Steile Felsen – grau, schwarz und braun wie die fleckige Haut einer Eidechse – tauchen zu unserer Rechten auf.

Wir fahren weiter in einen Wald aus Kiefern und Lärchen und beginnen, eine Reihe von Haarnadelkurven mit anhaltenden Abschnitten bei 8-9 % hochzumarschieren. Ich habe die Angewohnheit, nach der 10. Kurve mit dem Zählen aufzuhören, um die Moral zu bewahren, aber Google Maps bestätigt später, dass wir 16 Haarnadelkurven in 3 km bewältigt haben. Einige der Kurven steigen auf über 15 % an, und wir sind aus dem Sattel und fahren zum ersten Mal heute versehentlich hin und her.

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Dichte Eisplatten säumen die Straße hier oben, und wir passieren eine Lichtung, die mit verlassenen Schneeflecken gefüllt ist, wie ein Friedhof geschmolzener Schneemänner. Bald tauchen wir durch die Bäume in ein weißes Tal ein, das von stattlichen Bergen umgeben ist. Vor uns sehen wir das Refuge Napoleon, das mit 2.108 m die letzten 200 m zum Gipfel markiert.

Nach einer kleinen Brücke fahren wir an der Hütte und den Geröllhängen vorbei, die den Oberlauf des Izoard hinunterstürzen. Auf einem Hang fährt ein hartnäckiger Sommerskifahrer immer wieder im Zick-Zack-Kurs hinunter zum Auto. Stellenweise ist der Schnee von Moos und Flechten darunter rot gefärbt. Auf den letzten Metern zum Gipfel sinkt die Steigung auf 4-5%, und wir feiern mit höheren Gängen, die meine Sonnenbrille beschlagen und Schmerzstöße durch meine Quads pulsieren lassen.

Die zerbrochene Wüste

Auf dem Gipfel des Izoard steht ein Obelisk, der dem General und seinen Truppen gewidmet ist, die diese Straße Ende des 19. Jahrhunderts gebaut haben, sowie ein kleines, halb im Schnee vergrabenes Museum. Erst als wir den Gipfel umrunden und den Parc Naturel Régional Du Queyras betreten, offenbart sich das Tal auf der Südseite des Berges: eine karge Landschaft aus windgepeitschten Geröllhängen und schroffen, schneebedeckten Felsen, an die sich weit unten dichte Wälder aus Cembran-Kiefern und Lärchenholz schmiegen.

Dieser Naturpark ist eine der attraktivsten Gegenden der gesamten Alpen – ob französisch oder nicht”, sagt Guy. ‘Die Lärchenbäume sind eine Besonderheit. Es ist ein Baum, der seine Nadeln verliert und sich feuerrot färbt und seine Farbe bis tief in den Winter hinein behält. Im Herbst hat der Wald einen wunderbaren goldenen Glanz.’

Auf den ersten paar hundert Metern der Abfahrt, auf einer Straße, die mit Graffiti von Tour-de-France-Zuschauern beschmiert ist, liefern wir uns ein improvisiertes Rennen mit einem Murmeltier auf Turboabsätzen, das sich entschieden hat, neben uns herzukrabbeln. Wir treten kräftig in die Pedale, aber das Murmeltier gewinnt – und verschwindet prompt in einem Erdloch.

Nach rund 100 Höhenmetern erreichen wir die unheimliche Welt der Casse Déserte (wörtlich übersetzt: Zerbrochene Wüste). Seltsame Felsnadeln, die im Laufe des Tages ihre Farbe wechseln, ragen wie Reißzähne aus der Erde, und lose Steine stürzen die Grate hinunter, so dass ich die Bremsen anziehen muss. Ein paar einsame Kiefern ragen aus der zerklüfteten Erde, doch in diesem sepiagefärbten Land aus Felsen, Steinen und trockener Erde würde ein Kaktus besser passen.

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Die Casse Déserte ist mit ihrer seltsamen Geologie und den stehenden Steinen das einzigartigste Element der Fahrt”, sagt Guy. Der ungewöhnliche Mineralgehalt des Bodens hier ist die Ursache für die bizarren Felsformationen, obwohl die beeindruckende Mondlandschaft Eddy Merckx entgangen ist, als er 1972 durch die Casse Déserte führte. ‘Ich habe nichts davon gesehen’, sagte er im Nachhinein. ‘Ich war zu beschäftigt.

Wir halten an einer Gedenkstätte für Coppi und Bobet, wo Gedenktafeln an einer der Felsnadeln angebracht sind. Es bildet nun einen Schrein für die Radsportlegenden, und Blumen und Schmuckstücke wurden von besuchenden Radfahrern zurückgelassen.

Die Temperatur hat angefangen zu klettern, also steigen wir ein, um das Beste aus der erfrischend kühlen Abfahrt zu machen. Ein paar Blicke auf die steilen Abhänge rechts der Straße veranlassen mich, mein Tempo zu drosseln, aber Pete und Guy umarmen die Schwerkraft und sausen vorbei. Kurz vor dem Dorf La Draye stehen wir vor einer Gruppe von 12 wirbelnden Serpentinen, die mich dazu bringen, mir einen Satz Motorradreifen und Knieschützer zu wünschen, bevor wir eine lange, gerade Strecke durch die Orte Brunissard, La Chalp und Le Coin mit mehr als 70 km/h zurücklegen. Wir fliegen an Feldern vorbei, die heller gelb sind als das Maillot Jaune, und atmen den Geruch von frisch gebackenem Brot ein, als wir an einem Café in Arvieux vorbeifahren.

Nachdem wir 43 km gefahren sind und noch über 60 km vor uns haben, machen wir einen kurzen Abstecher von 2 km nach Nordosten zum Chateau Ville-Vieille – ein malerisches Dorf unterhalb der Türme, Stege, Zugbrücke und imposanten Mauern des Fort Queyras aus dem 13. Jahrhundert – auf der Suche nach Essen. Im La Reserve Du Fort stürzen wir uns auf Wurst- und Käseteller und Schüsseln mit Tagliatelle und Fleischbällchen, heruntergespült mit fettreicher Cola und Kaffee.

Wir haben den ganzen Tag nur eine Handvoll Radfahrer gesehen, aber Guy erklärt, dass die Gegend bei Radfahrern sehr beliebt ist. Die Einbeziehung des Izoard in den Embrunman Ironman ist entscheidend – es ist eines der härtesten Ironman-Rennen da draußen, mit einer 186 km langen Radstrecke, die dem La Marmotte Sportive in der Mitte eines Triathlons ähnelt. Und jedes Jahr im August gibt es ein Bergrennen von Briançon zum Gipfel des Izoard.’

Das Leben im Tal

Mit ausgepumpten Körpern füllen wir unsere Flaschen am Dorfbrunnen auf und beginnen die zweite Hälfte unserer Fahrt. Die Sonnenstrahlen prallen nun auf dem Asphalt ab, also schlüpfen wir in kurze Ärmel und genießen die kühle Luft des Queyras-Tals, indem wir das Tempo erhöhen. Wir sind heute schon die oberen Hänge des Izoard auf- und abgestiegen, daher ist es erfrischend, auf den Abhängen zu versinken und hart durch das Tal zu fahren, während wir an imposanten Felswänden vorbeisausen, die von riesigen Stahlnetzen zurückgehalten werden. Bei dieser milden Steigung gibt es keine scharfen Haarnadeln, die uns bremsen könnten, und so ist die 20 km lange Fahrt von Château Ville-Vieille nach Guillestre schweiß- und adrenalingetränkt.

Es würde nicht so viel Spaß machen, wenn wir den Izoard aus dieser Richtung erklimmen würden. Der Izoard ist von der Guillestre-Seite aus besonders hart, weil es oft sehr heiß und ausgesetzt ist”, sagt Guy. Es gibt wirklich schwierige Abschnitte durch Arvieux und Brunissard, die einfach aussahen, weil wir abwärts fuhren, aber sie sind tatsächlich sehr steil. Aber mit der Hitze und den Pinienbäumen riecht es im Sommer immer gut.’

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Die Straße, der wir folgen, folgt dem Weg des Flusses Guil, dessen schäumende Sturzbäche bei lokalen und internationalen Kajakfahrern beliebt sind. Ich werfe einen Blick nach oben und sehe hoch aufragende Klippen, gesäumt von Bäumen, die sich an die steilen Hänge klammern und aussehen wie Fans in einem Stadion. Wir passieren Jadebecken und tauchen in den Schatten überhängender Klippen ein. In Abständen ist das Tal lang und gerade genug, um einen Blick auf die weißen Gipfel am Horizont zu werfen.

In dieser von Felsen geprägten Umgebung ist es keine Überraschung, dass die Straße eine Reihe von Tunneln mit einer Länge von 30 bis 300 Metern aufweist, obwohl ihr kühler Schatten und die feuchte Luft eine willkommene Abwechslung zu dem heißen Staub und der intensiven Sonne des frühen Nachmittags bieten. Wo die Straße steile Abhänge passiert, säumen Steinbarrieren die Seiten wie Reihen von Backenzähnen. Das Terrain erinnert an die spanischen Berge mit seiner trockenen Erde, den goldenen Tönen und dem pulsierenden Geplapper der Insekten.

Der letzte Vorstoß

In Guillestre, das mit 900 m Höhe den tiefsten Punkt unserer Route markiert, biegen wir rechts auf die D902A ab und beginnen die zweite Hälfte unserer Schleife zurück nach Briançon. Auf dem Weg nach Norden entlang der verlassenen D38 fahren wir an den beiden Start- und Landebahnen des Aerodrome de Mont-Dauphin vorbei, wo eine milliardenschwere Spielzeugkiste von Segelflugzeugen, Flugzeugen und Hubschraubern die Flugfelder füllt.

Auf dieser westlichen Seite unserer Schleife im Uhrzeigersinn stehen das Gelände und die Atmosphäre in krassem Gegensatz zum glitzernden Schnee des Izoard und dem epischen Terrain des Queyras-Tals. Hier fühlt sich die Umgebung eher ländlich an, mit engen Straßen, malerischen Dörfern, alten Kirchen und verschlafenen Campingplätzen – die Art von Gegend, die nur Einheimische kennen dürften.

Nach 80 km und mit schweren Beinen in der späten Nachmittagssonne biegen wir in Chanteloube rechts ab und beginnen einen 3 km langen Anstieg von 934 m auf 1.180 m Höhe. Ich versuche verzweifelt, eine Trittfrequenz von annähernd 90 U/min beizubehalten, und Pete fährt voraus, begierig darauf, die Leistungsfähigkeit seines BMC zu testen. Die Steigung beträgt durchschnittlich 7-8 %, obwohl es Kurven gibt, die bis zu 15 % ansteigen. Mit einem Stich in die Scham stelle ich fest, dass ich begonnen habe, wie ein vergifteter Spion Schaum vor dem Mund zu haben.

Während wir aufsteigen, sehen wir die Nebenflüsse der Durance, die sich wie Tentakel über die offene Ebene ausbreiten, und die dichte Bergkette, die die gegenüberliegende Seite des Tals bewacht. Oben angekommen, begrüßt uns Juan mit Tüten mit salzigen Chips, ein perfekter Leckerbissen für meine krampfenden Muskeln. Ich widerstehe der Versuchung, an der Packung zu lecken.

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Wir genießen eine sanfte Abfahrt, bevor wir bei Pallon rechts abbiegen und weiter entlang des Champ du Seigneur abfallen, bevor wir westlich von La Roche-de-Rame auf die D138A treffen. Nach einer kurzen Fahrt entlang der Westseite des Flusses La Durance steht uns ein letzter 360 m langer Anstieg von L’Argentière-la-Bessée nach Villard Meyer bevor. Der Anstieg hat eine durchschnittliche Steigung von 4-5%, mit einigen kurzen Abschnitten mit 9-12%, aber wir wissen, dass dies unser letzter Anstieg an diesem Tag ist, also starten wir eine Reihe von Anstrengungen, um den Tank zu leeren, bevor wir auf die N94 auffahren, um nach Hause zu rasen.

Zurück in Briançon geben wir unsere Räder im Hotel ab und feiern mit einem kühlen Bier in der späten Abendsonne. Diese wunderschöne Alpenschleife hat uns die ikonische Geschichte des Col d’Izoard und den Charme weniger bekannter lokaler Straßen gezeigt; wir haben die Dramatik der Berge und die Stille der Täler genossen; und wir sind von Schnee und Eis zu Sonnenschein und blauem Himmel gereist. Was mir am meisten in Erinnerung bleiben wird, war, wie offen und weitläufig die Aussichten überall waren. Wir verschwendeten kaum Zeit damit, im Schatten von Bäumen zu klettern oder einsam auf die leere Straße vor uns zu starren. Jeder Energieschub schien mit beeindruckenden Panoramablicken belohnt zu werden, die den Schweiß wert waren.

Nachdem ich die grausamere Südseite des Izoard mit 70 km/h hinuntergerast war, kann ich verstehen, wie die Idee, den Berg in der entgegengesetzten Richtung zu erklimmen, den Tour de France-Gründer Henri Desgrange zu der Aussage inspirierte: “Der Izoard ist zermürbend, wie eine Geschichte, die dich die ganze Nacht wach hält und die ewig dauert. Aber wenn man den Izoard in der entgegengesetzten Richtung bezwingt, sind es die Erinnerungen, nicht der Schmerz, die am ehesten überdauern.

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